Quels sont les différents types de cancer ?

Les noms attribués aux cancers reposent habituellement sur deux caractéristiques :

1. l’organe ou la partie du corps où ils débutent
Un cancer qui débute dans le sein est appelé cancer du sein. Il en va de même pour presque tous les cancers comme, entre autres, le cancer ovarien, le cancer du poumon, le cancer de la prostate ou le cancer du larynx.

2. le type de cellule qui est initialement devenue anormale
Les termes suivants sont largement utilisés pour décrire les cancers, selon l’origine des cellules devenues anormales en premier lieu :

  • Un carcinome est un cancer qui débute dans les cellules épithéliales des tissus qui bordent ou couvrent les organes internes ou la peau. Les carcinomes peuvent se développer, entre autres, dans le côlon, le foie, le poumon ou l’estomac.
  • Un sarcome est un cancer qui débute dans les cellules des tissus conjonctifs. Les sarcomes peuvent apparaître, entre autres, dans les os, le cartilage, la graisse, les muscles ou les vaisseaux sanguins.
  • Une leucémie est un cancer qui débute dans la moelle osseuse où les cellules sanguines sont produites. On l’appelle également cancer du sang. En cas de leucémie, aucune tumeur solide n’est formée mais on observe la production d’un grand nombre de cellules sanguines anormales, qui sont habituellement des globules blancs.
  • Lymphome et myélome qui sont des cancers qui débutent dans les cellules du système immunitaire.
  • Gliomes, neuroblastomes, schwanomes, médulloblastomes qui sont des cancers qui débutent dans le tissu cérébral et la moelle épinière.

En plus de ces termes, le nom des cancers s’accompagne souvent d’un préfixe qui décrit la fonction ou la spécialisation de la cellule dont il tire son origine.


• Adéno = glande, ex : un adénocarcinome est un cancer des cellules épithéliales des glandes
• Chondro = cartilage, ex : un chondrocarcinome est un cancer des cellules épithéliales du cartilage
• Erythro = globule rouge, ex : un sarcome érythroblastique est un cancer des érythroblastes ou cellules qui forment les globules rouges, lesquelles sont des cellules conjonctives
• Hémangio = vaisseau sanguin, ex : un hémangiosarcome est un cancer des cellules qui se développe dans les cellules conjonctives des vaisseaux sanguins • Hépato = foie, ex : un hépatocarcinome est un cancer des cellules épithéliales du foie
• Lipo = graisse, ex : un liposarcome est un cancer des cellules graisseuses qui sont des cellules conjonctives
• Lympho = lymphocyte, ex : un lymphosarcome est un cancer qui affecte les cellules lymphatiques dans les ganglions lymphatiques et le tissu conjonctif avoisinant
• Mélano = cellule pigmentaire, ex : un mélanome est un cancer des cellules pigmentées de la peau
• Myélo = moelle osseuse, ex : un myélosarcome : cancer de la moelle osseuse qui est un type de tissu conjonctif
• Myo = muscle, ex : un myosarcome est un cancer des cellules musculaires, qui sont un type de cellules conjonctives
• Ostéo = os, ex : un ostéosarcome est un cancer des cellules osseuses, qui sont un type de cellules conjonctives

La plupart des noms de cancers sont une combinaison des caractéristiques mentionnées ci-avant. Par exemple, un cancer du sein est habituellement un adénocarcinome du sein. Cependant dans certains cas, on identifie une ou plusieurs métastases sans pouvoir toutefois trouver l’endroit où la tumeur a débuté. Ce type de cancer est appelé cancer de primitif inconnu et représente entre deux et quatre pour cent de l’ensemble des cancers. En ce qui concerne les leucémies et les lymphomes, l’origine du cancer ne peut être attribuée à une localisation spécifique car on retrouve des cellules cancéreuses à différent endroits en même temps, sans que cela ne signifie pour autant que le cancer est métastatique. Dans de rares cas, il arrive que le type de cellules tumorales soit impossible à identifier parce qu’elles sont devenues tellement différentes qu’elles ont perdu toutes les caractéristiques du tissu dont elles proviennent. Ce type de cancer est appelé cancer indifférencié.